El ejército francés en la Primera Guerra Mundial

El ejército francés tuvo que reconstruirse y reestructurarse después de la perdida Guerra Franco-Prusiana. A pesar de los grandes esfuerzos, sin embargo, Francia no logró equipar a su ejército para la guerra moderna.

 

Emergencia:

A principios de la era moderna, bajo el liderazgo de Luis XIV y Napoleón I, Francia pudo expandir y consolidar su supremacía en Europa, a pesar de algunas derrotas. En ese momento el país tenía el ejército más poderoso.

Sólo con la formación de la Confederación del Norte de Alemania bajo el liderazgo de Prusia y la Guerra Franco-Prusiana de 1870 a 1871 se pudo romper esta supremacía. Después de la guerra, el ejército francés fue aplastado y Francia no sólo tuvo que ceder Alsacia-Lorena sino que también tuvo que pagar altas indemnizaciones.

Impulsada por el orgullo nacional herido y la esperanza de recuperar los territorios perdidos, Francia comenzó a construir un nuevo ejército poco después de la guerra perdida.

 

 

 

Diseño y estructura:

Como la mayoría de las otras grandes potencias europeas, Francia introdujo la conscripción universal. A partir de los 20 años, cada francés tenía que servir en el ejército durante 3 años, después de los cuales los soldados eran transferidos a la reserva, donde pasaban por varias etapas:

De 20 a 23 años: servicio militar en el ejército.

De 24 a 34 años: servicio en la reserva del ejército

De 35 a 41 años: servicio en el Ejército Territorial

De 42 a 48 años: servicio en la Reserva del Ejército Territorial

La fuerza del ejército francés en tiempos de paz ascendía a 736.000 soldados, que se elevó a 3,5 millones de soldados cuando la reserva fue movilizada y retirada. Sin embargo, sólo 1,7 millones de soldados debían ser desplegados directamente en el frente, mientras que los demás servían como reservas, suministros o ingenieros.

El ejército se dividió en:

  • 173 regimientos de infantería
  • 89 regimientos de caballería
  • 87 regimientos de artillería
  • 201 regimientos de reserva
  • 145 regimientos de territorial

Durante la movilización, los regimientos activos serían ocupados por reservistas. A tal fin, cada regimiento tenía derecho a capacitar al personal que realizaría cursos de actualización con los reservistas.

 

 

 

Estrategia del ejército francés:

Después de la guerra franco-prusiana, la orientación y la estrategia del ejército francés se fijó en dos puntos clave:

  • La expansión de las fortificaciones en la frontera con el Reich alemán
  • Una estrategia de ataque ofensiva

 

La fortaleza, también conocida como la Barrière de fer, marca una serie de proyectos de construcción alrededor de ciudades y puntos importantes en la frontera con el Imperio Alemán. Incluso antes de la guerra franco-prusiana, Francia ya había construido fuertes cinturones de fortificaciones alrededor de las ciudades de Lyon y París. Más tarde le siguieron Metz, Belfort y Langres. Después de la guerra perdida y la cesión de Alsacia-Lorena al Imperio Alemán, la planificación y ejecución de la construcción de un cinturón de fortificaciones a lo largo de la frontera con el Imperio Alemán comenzó ya a finales de la década de 1870, a principios de la década de 1880 en el siglo XIX. El General Séré de Rivières fue comisionado para esto, por lo que el proyecto de construcción fue también llamado Système Séré de Rivières.

El proyecto se apoyaba especialmente en el temor de que Alemania pudiera librar otra guerra contra la debilitada Francia y en el revanchismo generalizado, es decir, en la esperanza de recuperar Alsacia-Lorena.

El Comité de Defensa, responsable de esto, se formó el 28 de julio de 1872 e inicialmente estaba compuesto por 9 representantes: el Ministro de Guerra, representantes de la artillería e ingenieros militares. Las primeras reuniones se celebraron en secreto, ya que las últimas tropas de ocupación alemanas no abandonaron el país hasta 1873. La tarea del Comité de Defensa era cerrar el hueco creado por la pérdida de las fortificaciones modernizando las antiguas instalaciones y construyendo otras nuevas, y adaptarlas a las exigencias de la guerra moderna.

Una vez que se completó la planificación, la línea de fortificaciones se dividió finalmente en dos secciones:

  • La parte norte = Desde el Mar del Norte a lo largo de la frontera belga y la frontera histórica con Lorena y Alsacia hasta la frontera suiza en la zona de Belfort
  • La parte sur: desde los Alpes Marítimos en la frontera suiza hasta el Mar Mediterráneo cerca de Niza

En particular, las antiguas guarniciones y ciudades fortificadas a lo largo de la frontera (Verdun, Toul, Épinal, Laon, Belfort, Nancy, Reims) recibieron un nuevo anillo de fortificaciones o se modernizó el antiguo. Como estas ciudades estaban a menudo conectadas a la bien desarrollada red ferroviaria, grandes contingentes de soldados podían ser cargados rápidamente aquí.

 

Fortificaciones cerca de la puerta de Brisach en Belfort, foto de Thomas Bresson

 

Vista aérea del pueblo de Villey-le-Sec con el Fuerte de Villey-le-Sec

 

Vista aérea del Fuerte Douaumont cerca de Verdun en la primavera de 1916

 

 

El segundo punto sobre la estrategia del ejército francés era el principio de la ofensiva à outrance, el ataque al extremo. Detrás de esta estrategia estaba la idea de que Alsacia-Lorena, perdida en la guerra franco-prusiana, sólo podía recuperarse mediante un ataque incondicional. Entre los principales representantes de esta táctica estaba el conocido Ferdinand Foch. En su opinión, la ventaja alemana de la mayor población sólo podía compensarse con ataques decisivos.

El trabajo en esta estrategia comenzó poco después del final de la guerra franco-prusiana, aunque el carácter ofensivo sólo se hizo evidente a principios de siglo. Hasta agosto de 1891, se utilizó el Plan XI, que perseguía una estrategia tanto defensiva como ofensiva. Cuando Francia se acercó diplomáticamente a Rusia en 1892 y se consideró una guerra de dos frentes para el Imperio Alemán, el plan fue revisado y en febrero de 1892 se convirtió en el Plan XII. En ese momento, el comité también estaba considerando la posibilidad de que el Reich alemán invadiera Francia a través de Bélgica, y las tácticas francesas incluían planes a tal efecto. Esta suposición se reforzó cuando un alemán vendió los planes de despliegue del comando del ejército alemán al servicio secreto francés en 1904. Allí los movimientos de tropas a través de Francia fueron marcados para evitar las fortificaciones francesas y caer del lado del ejército francés. El Plan XII francés fue adaptado en consecuencia en el Plan XV hasta 1906.

Hasta septiembre de 1911, el plan fue revisado y adaptado varias veces hasta que fue entregado a los comandantes del ejército y al comandante en jefe en el Plan XVII el 7 de febrero de 1914. El objetivo del plan era ahora hacer un avance concentrado desde dos lados de Metz-Thionville o el norte de Bélgica hacia Arlon y Neufchâteau.

 

Las principales líneas de ferrocarril para el transporte de los cuerpos del ejército durante la movilización

 

Von Lvcvlvs - Eigenes Werk, CC BY-SA 3.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=29123349

Esquema de las ofensivas previstas según el Plan XVII: en azul los ejércitos franceses, en gris y los belgas y las fortificaciones del Système Séré de Rivières, en rojo las fortificaciones alemanas

 

 

 

Equipo:

A diferencia de los otros ejércitos de las grandes potencias europeas, el ejército francés no pudo seguir el ritmo de la modernización.

Hasta la Primera Guerra Mundial, seguían usando el uniforme de 1870, que consistía en una larga falda azul y pantalones rojos. Este uniforme no sólo era muy pesado, lo que dificultaba la labor de los soldados, especialmente con temperaturas elevadas, sino que además los colores ya no estaban diseñados para una guerra moderna y eran demasiado llamativos. Otros ejércitos como el del Reich Alemán ya habían introducido colores más discretos.

 

Soldados franceses al principio de la Primera Guerra Mundial. Mantienen los pacíficos abrigos azules y los pantalones rojos que se usaron en los primeros meses de la guerra

 

Soldados franceses con el uniforme moderno y el casco de Adrian 1917 en París

 

Pero no era sólo la pesada falda lo que preocupaba a los soldados, el equipo que tenían que llevar era también un 20% más pesado que el de otros ejércitos. Aunque se había trabajado durante varios años para mejorar la situación, no se había hecho nada hasta el estallido de la guerra. Sólo después de los primeros meses, las grandes pérdidas y la realización del equipo anticuado, los soldados franceses estaban mejor equipados. En 1915 comenzaron a cambiar el viejo uniforme por el uniforme de campo azul del horizonte. También se cambió el casco de Képi por el de Adrian para evitar lesiones por metralla.

 

Casco de Adrian

 

 

El Lebel modèle 1886 fue el armamento estándar, y después de que el químico francés Paul Vieille desarrollara la pólvora sin humo en 1886, el Lebel modèle 1886 fue el primer rifle diseñado y construido específicamente para esta nueva munición. Aunque este rifle fue mejorado en 1893 y llevado como Modèle 1886/93 en el ejército francés, la versión francesa se quedó atrás en comparación con el modelo alemán Mauser 88 u otros rifles modernos. En 1909 comenzaron los planes para reemplazar el obsoleto rifle por el nuevo rifle Meunier, pero debido al estallido de la Primera Guerra Mundial no se pudo iniciar la producción en serie.

 

Lebel modèle 1886

 

La introducción de ametralladoras fue severamente descuidada en el ejército francés, ya que esta arma no correspondía a la estrategia de una ofensiva concentrada. Mientras que el Imperio Alemán ya usaba alrededor de 12.000 ametralladoras al principio de la guerra, el ejército francés sólo tenía alrededor de 5.000. Durante la guerra se introdujeron los Hotchkiss M1914 , Chauchat y St. Étienne Mle 1907.

 

Los soldados franceses son entrenados con ametralladoras Chauchat

 

Una ametralladora St. Étienne Mle 1907

 

 

La artillería se basaba principalmente en el cañón de campo de 7,5 cm M1897, que representaba la artillería estándar del ejército francés con unas 4.000 piezas al principio de la guerra. A pesar de la masa de cañones, esto resultó ser insuficiente en comparación con los cañones alemanes, ya que el alcance de los cañones franceses era unos 3 kilómetros menor que el de los alemanes. Sólo con la introducción de los cañones Rimailho modelo 1904TR se pudo compensar esta desventaja. Además de los cañones de 7,5 cm, se añadieron 308 cañones de campo pesados y 380 cañones de asedio de 12 cm de calibre hasta el comienzo de la guerra.

 

Canon de 75 modèle 1897

 

Rimailho Model 1904TR

 

 

 

El equipo del ejército al principio y al final de la guerra:

 

Cañones de campo de 75 Modèle 1897 3.840 piezas
Cañones de montaña 65 mm 120 piezas
Armas de campo pesadas 308 piezas
Armas antiaéreas 1 pieza
Ametralladoras 5.000 piezas
Vehículos de motor 9.000 piezas
Avión 162 piezas

 

Cañones de campo de 75 Modèle 1897 5.484 piezas
Cañones de montaña 65 mm 96 piezas
Armas de campo pesadas 5.000 piezas
Armas antiaéreas 404 piezas
Ametralladoras 18.000 piezas
Vehículos de motor 88.000 piezas
Avión 3.608 piezas

 

 

Debido a la guerra posicional en curso y a las altas pérdidas asociadas a ella, el lado francés comenzó a desarrollar vehículos acorazados y tanques desde mediados de 1915 para romper la línea de defensa alemana.

Entre los primeros vehículos de este tipo se encuentran los modelos Schneider CA1 y Saint-Chamonds, que se utilizaron por primera vez a principios de 1917. Sin embargo, como estos vehículos demostraron ser bastante poco fiables, el mucho más potente Renault FT se utilizó más tarde. Estos tanques y vehículos blindados fueron asignados principalmente a regimientos de caballería. Los regimientos ya existentes mantuvieron sus antiguos nombres mientras que los recién establecidos se llamaron Régiments de char de combat.

 

Schneider CA1

 

Saint-Chamond

 

Renault FT

 

 

 

Equilibrio durante la Primera Guerra Mundial:

Después de la movilización general de Francia, el ejército francés se dividió en 5 ejércitos según el Plan XVII:

  • Primer Ejército (7º, 8º, 13º, 14º y 21º Cuerpo de Ejército) con el objetivo de tomar Mulhouse y Sarrebourg
  • Segundo Ejército (9º, 15º, 16º, 18º y 20º Cuerpo de Ejército), con el objetivo de tomar Morhange
  • El Tercer Ejército (4º, 5º y 6º cuerpo de ejército) para defender la región de Metz
  • Cuarto ejército (12º, 17º y cuerpo de ejército colonial) en reserva alrededor del bosque de Argonne
  • Quinto Ejército (1º, 2º, 3º, 10º y 11º cuerpo de ejército) para la defensa de las Ardenas

Al principio de la guerra Francia tenía unos 3,5 millones de soldados, de los cuales 1,7 millones estaban en el frente. De ahí sirvió

  • 65 % en la infantería
  • 13 % en artillería
  • 10 % en la caballería

El 12% restante se distribuyó entre los pioneros, los suministros, los refuerzos y la gendarmería.

A lo largo de la guerra, unos 7.935.000 soldados sirvieron en el ejército francés, incluyendo unos 500.000 soldados de las colonias francesas.

Al final de la guerra, Francia tenía unos 1.390.000 muertos y unos 2.500.000 soldados heridos.

 

Las tropas de reserva francesas cruzan un río en el camino a Verdún

 

Tropas francesas 1915 en el camino a Gallipoli

 

Las tropas coloniales francesas luchando contra las tropas alemanas

 

Grupo de soldados del 66º Regimiento de Infantería. Entre el 15 de mayo y el 30 de junio de 1915

 

 

 

 

 

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